que nous a appris Curiosity depuis son arrivée sur la Planète rouge il ya 10 ans ?

Six roues, des instruments ultra-precise et des centaines d’experiences menées avec succès. The mission of the rover Curiosity (une “astromobile” dans la Langue de Molière) celebre, samedi 6 August, ses dix ans d’activité, depuis son déploiement sur Mars par la NASA in 2012. Sur sa route, l’engin de 900 kg a price of the milliers de clichés et sondé le sol martien avec a question en tête : the Planète rouge at-elle été un jour habitable ? “affirmative”répondent les scientifiques, qui ont toutefois fait bien d’autres discovered, à 78 millions de kilometers de la Terre.

Mars était habitable… il ya environ 3.5 billions d’années

C’est le principal enseignement de la mission Mars Science Laboratory (MSL), le project qui entoure Curiosity : la Planète rouge offrait il ya (très) long temps des conditions propices à l’apparition de la vie. Pour arriver à cette conclusion, les équipes scientifiques ont piloté le robot à distance, afin de gratter, de scanner, mais also de forer le sol martien. “Des p’tits trous, des p’tits trous…”s’amusait le Center national d’études spatial (Cnes) debut 2020, en référence à la chanson Le poinçonneur des lilas, de Serge Gainsbourg. Des petits trous, certes, mais riches en découvertes. En effet, ces forages ont permis de detecter la presence de soufre, d’oxygène, de phosphore ou encore de carbone – “essentials for the life”explicitly la Nasa sur son site*.

Un forage de quelques centimètres de profondeur realized par Curiosity sur Mars.  (NASAJPL-CaltechMSSS)

“C’est la découverte la plus marquante, car elle touche à la grande question de la vie”explique à franceinfo l’astrophysicien Sylvestre Maurice, qui a participé à l’élaboration de la “ChemCam”, an instrument conçu en partie par les équipes de l’Institut de recherche en astrophysique et planétologie (IRAP) et du Cnes à Toulouse ( Haute Garonne).

Embarqué par Curiosity, ce système permet d’analyser la composition chimique d’une roche sans déplacer le robot, grace à un laser pulsé. “En dix ans, nous avons effectué 900,000 tirs (de laser), summary fièrement le scientificifique, tout cela depuis Toulouse et Los Alamos (Etats-Unis)”. Car pour actionner le robot Curiosity, les scientifiques de la mission MSL communiquent en permanence.

“Il faut prévenir quand on veut commander un tir de laser, un coup de pelle… C’est comme piloter une voiture à 60 personnes, le tout à distance.”

Sylvestre Maurice, astrophysicien

à france info

Other trouvaille de taille : a grand nombre de molécules organiques ont été detected par Curiosity grace au mini-laboratoire SAM, opéré lui aussi depuis Toulouse. Mais attention, ces molécules ne prouvent pas qu’il ya eu ou qu’il ya encore des êtres vivants sur Mars. Elles montrent simplement que “les ingredients de base étaient réunis pour supporter une forme de vie simple il ya 3 billions d’années”, fait remark Valérie Mousset, cheffe de project MSL au Cnes, qui ajoute que “Tous les composés chimiques que l’on retrouve dans notre ADN sont aussi presents sur Mars”. Cette enquête sur les traces de vie martiennes n’est pendant pas le travail de Curiosity, mais celui de sa petite soeur, Perseverance, an astromobile qui parcourt la surface de Mars depuis February 2021.

De l’eau sous forme liquide a long temps coulé sur la Planète rouge

Composante essentiale de la vie telle qu’on la connaît sur Terre, l’eau était au center de toutes les préoccupations lors du lancement de Curiosity. Plusieurs indices font, depuis, penser que des ruisseaux, voire meme des fleuves d’eau douce, faisaient jadis partie du paysage martien. Des galets, repérés par le rover, dont la forme arrondie pourrait être ainsi due à un long cheminement au fond d’un cours d’eau avance la Nasa*.

Mais also des dépôts de boue solidifiée, detected au fond de ce qui ressemble à des lits de rivières asséchées. “C’est ce qui a justifié le choix du site d’atterrissage (de Curiosity), explique à franceinfo Olivier Gasnault, l’actuel responsable de l’instrument ChemCam au Cnes. Le rover a été envoyé dans ce qui était un lac plus ou moins fermé (…) afin de confirmer des hypothèses que l’on formulait depuis plusieurs décennies déjà.

Une vue stereo 3D de caillous arrondis (au center de l'image), prize par le robot Curiosity sur Mars le 20 may 2013. (NASA/JPL-Caltech/MSSS)

Curiosity a also permis d’en savoir plus sur les caractéristiques de l’eau martienne, qui était “ni trop acide ni trop basic”, Explicitly Valérie Mousset, with a temperature qualified de “neutral” elle also La présence d’argile et d’un level de sel relativement faible fait meme dire à la Nasa* que cette eau “était fraîche et potentialement potable”. Avant de changer de forme, il ya plus ou moins 2 billions d’années.

A visualization of the surface of Mars

Toutes ces découvertes ont été rendues possibles par l’observation minutieuse du décor martien, notamment grace à 17 cameras embarquées on the rover which offers the prizes de vue in toutes les directions. Depuis son arrived sur Mars, Curiosity s’est déplacé sur a little plus de 28 km, soit a distance moyenne de 7.6 m parcourus chaque jour. La baie de Yellowknife, les collines de Pahrump, les buttes de Murray ou encore les contreforts du mont Sharp : c’est dans ces endroits mystérieux que l’astromobile s’est donc baladée. A promenade scientifically immortalized par plus de 500,000 clichés – dont quelques selfies devant des rochers insolites.

Sur le mat de l’astromobile, une partie souvent décrite comme la tête de l’engin, the MastCam est par example capable of prendre des photos et vidéos en couleur, ainsi que des images en stereo 3D. Grace à des filtres spéciaux, ce capteur peut meme faire ressortir la composition de certaines roches. Curiosity dispose also du Mars Hand Lens Imager (MAHLI), the equivalent of a loupe tends to au about d’un bras robotized, capable d’observer des éléments aussi fins qu’un cheveu humain. Des photos de paysages aux details d’une meteorite rencontrée sur le chemin*, Curiosity continue d’offrir un panorama saisissant de la Planète rouge.

On that day, on the face of it, you don’t have a plan deviently inhabitable

Capable also bien de sonder le sol que de scruter le ciel, Curiosity a permis de mieux cerner l’extreme rigueur de l’environnement martien. “Cette planète, qui a le meme âge que la Terre, a connu des changes climatiques et geologiques colossaux”, souligne Sylvestre Maurice. Une gravité 3 fois plus faible que celle de la Terre et un froid persistant (-63°C in moyenne) font de la Planète rouge und desert glacial et inhospitalier. Mais cela n’a pas toujours été le cas. Grace à Curiosity, les scientifiques de la mission MSL se sont rendu compte que l’atmosphère de Mars était bien plus épaisse par le passé, avant de voir s’evaporer des masses gazeuses ainsi que ses réserves d’eau dans le vide de l’ space.

“C’est précisément ce que l’on commence à étudier maintenant et pour les 3 années qui viennent, pointe Olivier Gasnault, c’est-à-dire le passage de la période plus humide à la période plus aride de Mars, qui semble s’être faite sous forme de longs cycles.” Prévue pour durer entre deux et six ans, l’astromobile Curiosity a largement missed les attentes des ingénieurs qui l’ont conçue. “Tout ce que l’on découvre ces dernières années, ce n’est que du bonus”, se rejouit Sylvestre Maurice. Et me si le robot est mal en point, avec des roues très abîmées notamment, la Nasa et ses partenaires (dont le Cnes) voudraient pouvoir le piloter jusqu’en 2025 au moins.

Une roue du rover Curiosity sur Mars le 27 janvier 2022. (NASA / JPL-CALTECH / MSSS)

Des informations essentials ont été recueillies pour de futures missions habitées

Parmi les grandes découvertes de Curiosity sur l’environnement martien, le chercheur Olivier Gasnault en retient une dernière, capitale pour de futures missions d’exploration. “Nous savons désormais que les levéx de radiation sur Mars sont plus élevés que sur Terre, ce qui est dangereux pour l’être humainsouligne le scientifique. A mission on Mars corresponds to the maximum dose of radiation que fixed by Nasa for the ensemble of the career of an astronaut.”

Mais des boucliers sont en preparation, et en plaçant Curiosity “à l’abri de certaines collines”, les scientifiques ont déjà noté une légère baisse de ces radiations. De quoi conforter le rêve d’une mission habitée, after le déploiement réussi de satellites, de plusieurs astromobiles et même d’un mini-hélicoptère autour d’une planète Mars qui n’a décidément pas fini de livrer ses secrets.

*Les liens marqués d’un asterisque renvoient verse des publications en anglais

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