Sante. La variole du singe va changer de nom, et voici pourquoi

La variole du singe va bientôt être rebaptisee, même si on ne sait pas encore comment. L’Organization mondiale de la santé (OMS) announce la semaine dernière son intention de changer le nom de cette maladie repérée dans plus de 40 pays après avoir long temps été contenue en Afrique. Pourquoi ce changement, au moment où la variole you sing pourrait prochainement être considered comme an urgence international par l’OMS ?

Eviter la stigmatisation…

Tedros Adhanom Ghebreyesus, le directeur général de l’OMS, n’a pas ouvertement expliqué les motifs de sa decision. Mais celle-ci interviendrait après de multiples inquiétudes quant à des termes stigmatisants pour les pays africains.

Cette consider concerne surtout les souches du virus. Elles sont en effet nommées d’après des régions ou des pays d’Afrique : on parle de la souche d’Afrique de l’Ouest et de celle du Bassin du Congo, la seconde étant bien plus meurtrière que sa cousine. Début juin, une trentaine de scientifiques, pour beaucoup originaires d’Afrique, ont ainsi rédigé une tribune pour demander à changer ces noms, jugeant urgent de mettre en place “une nomenclature qui ne soit ni discriminatoire ni stigmatisante”.

Un nouveau nom prendrait acte de la realité actuelle de la maladie. Alors que celle-ci s’est long temps limitée à une dizaine de pays africains, 84% of the nouveaux cas ont été detected cette année en Europe et seulement 12% sur le continent américain.

… and the confusion

Mais alors, pourquoi ne pass se limiter à changer le nom des souches et continuer à parler de “variole du singe” ? D’abord car c’est trompeur. La flambée actuelle montre que la new souche se transmet plus facilement d’un human à l’autre, par rapport à ce qui est observé en Afrique où les cas enregistrés viennent le plus souvent d’une contamination par un animal.

Surtout, meme à l’origine, “ça n’est pas franchement une maladie liée aux singes”, note le virologue Oyewale Tomori. Ce nom est l’héritage des conditions de découverte de la maladie, dans les années 1950 : des chercheurs danois l’avaient discovered chez des singes de leur laboratoire. Mais, dans la vraie vie, on the dummy general element auprès de rongeurs.

Parallèlement à ce côté trompeur, il ya, là encore, des inquiétudes quant au caractère stigmatisant d’un tel nom Moses John Bockarie.

Des précédents

En 2015 déjà, l’OMS relevait que les noms donnés aux maladies infectieuses pouvaient avoir de lourdes conséquences quand ils font référence à une zone géographique ou à un animal, évoquant « des réactions brutales à l’encontre des membres de certaines communautés ethniques ou religieuses » et « l’abattage inutile d’animaux destinés à la consumption ». Sans compter les repercussions sur le tourisme.

On the other hand, there are no known signs of the H1N1 grippe (porcine grippe, Mexican grippe), the Ebola virus and Zika (quite a rivier of the Democratic Republic of the Congo and the Ouganda forest). ou encore le MERS (syndrome respiratoire du Moyen-Orient).

Plus recemment, l’OMS a décidé de replace les noms des variants du virus du Covid-19 par des lettres grecques pour éviter là encore la stigmatization d’un emplacement ou d’une origine ethnique. Le variant anglais est ainsi devenu le variant Alpha, celui sud-africain est devenu Bêta, celui indien est devenu Delta, etc.

Ces inquiétudes s’inscrivent dans un contexte plus large où l’Afrique a frequemment été ciblée comme le foyer d’origine de maladies s’étant répandues dans le monde. A ce titre, l’image also a son importance. L’épidémiologiste Oliver Restif regrette que les medias aient souvent choices des illustrations malheureuses pour leurs articles sur la variole du singe. Il s’agit souvent “de vieilles photographs de patients africains”, alors que les cas actuels “sont bien moins graves”, note-t-il.

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