Un objet interstellaire rarissime se cache-t-il au fond de l’océan Pacifique ?

A meteorite interstellaire inestimable pourrait reposer au fond du Pacifique… mais la récupérer sera loin d’être évident.

En 2014, a meteor s’est desagrégé au dessus de l’océan Pacifique. Au moins un fragment, depuis baptisé CNEOS 2014-01-08, a survécu à la rentrée atmosphériques ; il a terminé sa course dans l’eau à proximité de la Papouasie-Nouvelle-Guinée… et les chercheurs ne l’ont pas oublié. Dans a publication repérée par Universe Today, ils explicitly qu’ils envisagent meme lancer une expedition sous marine pour remettre la main sur cette roche.

Pas besoin d’avoir une formation scientifique pour réaliser que les chances de retrouver un objet isolated dans l’immensité de l’océan avec little d’informations sont extrêmement maigres. Mais dans ce cas, pourquoi consacrer des resources à un project qui, à première vue, paraît déraisonnable et voué à l’échec? Pour le comprendre, il faut s’interesser de plus près à la nature de cet object.

A potential visitor interstellaire

En effet, the Center for Near Earth Object Studies (CNEOS) avait à l’époque estimé sa vitesse à environ 60 kilometers per second; une velocity qui semblait bien trop importante pour un ressortissant du système solaire. Plusieurs astronomes ont donc suggéré qu’il pourrait s’agir d’un objet interstellaire.

Ce terme designe tous les baroudeurs spatiaux qui ne sont pas gravitationnellement liés à une étoile. Il peut s’agir d’astéroïdes, de cometes, voire meme de planètes vagabondes ; Dans all les cas, ces objects sont donc les actors de leurs propres road-movies cosmiques, et parcourent l’univers en solitaire.

Le cas échéant, il s’agirait d’une nouvelle assez exceptionnelle, car ces visiteurs ne se bousculent pas au portillon. En effet, jusqu’à present, l’humanité n’a detected que deux objects de ce genre dans notre système solaire, à savoir 1I/ʻOumuamua en 2017 et 2I/Borissov. L’objet tombé in le Pacifique serait donc Seulement le troisième representant de cette category à s’aventurer aussi près de la Terre.

Une vue d’artiste d’Oumuamua, le premier object interstellaire repéré dans notre voisinage cosmique. ©ESO/M. grain knife

La Defense Americaine entretient le flou artistique

Le problem, c’est qu’en l’état, ces données n’étaient pas suffisamment précises pour permettre aux spécialistes de lever definitement le doute. C’est avant tout parce que les relevés en question provenaient d’un satellite appartenant au département américain de la Défense, an institution qui n’a jamais caché son goût prononcé pour le flou artistique.

Les performances des satellites militaires are not traditional elements of the strategic elements of three important ones; les armées les protégent comme la prunelle de leurs yeux. Pour éviter de devoiler trop d’informations sur leur engin, les autorités fédérales ont donc decided de ne partager que des bribes de données avec les chercheurs.

Et en attendant d’y voir plus clair, la communauté scientifique se refuse encore à attribuer officiellement le titre d’objet interstellaire à CNEOS 2014-01-08. C’est en partie pour cette raison que le papier de recherche des chercheurs qui ont explore l’eventualité de cette origine interstellaire n’a pas encore passé le cap de la révision par les pairs.

A robot submersible, like that of Nauticus Robotics, pourrait helper les chercheurs à explorer le fond de l’Ocean. © Nauticus Robotics Inc.

A resource that is scientific and potentially invraisable

Autant dire que les zones d’ombre sont nombreuses, et les chances de succès pas franchement encourageantes. Mais la simple idée de pouvoir étudier physiquement le tout premier objet interstellaire documenté sur Terre suffit tout de meme à mettre les astronomes dans tous leurs états ; il s’agirait d’une ressource scientifique tellement exceptionnelle que cette éventualité justifie à elle seule de monter une telle expédition.

Et ce n’est pas un euphemisme. Car s’il s’agit bel et bien d’un objet interstellaire, ce n’est pas seulement un morceau de roche que les spécialistes vont traquer. En substance, nous aurions affaire à une véritable relique cosmicremplie à raz-board d’information on the zones and the phenomena qu’aucun humain n’a jamais eu l’occasion d’étudier d’aussi près. Le genre d’objet qui pourrait à lui tout seul faire progresser considering notre compréhension de l’univers et de la dynamique du cosmos.

© Casey Horner – Unsplash

Et pour chercher cette aiguille dans cette immense botte de foin, les speciallistes ne partiron heureusement pas les mains vides. Les bribes de données fournies par the US Space Force ont permis de réduire le périmètre de recherche à une surface d’environ 100 km² ; a zone encore large, certes, mais suffisamment restraint pour qu’il existe une probabilité non négligeable de retrouver un fragment.

De plus, les chercheurs s’attendent à ce que cet objet soit magnétique ; une propriété qui pourrait grandement faciliter sa detection, voire meme sa recovery.

Il sera donc très interesting de suivre l’avancée de ces recherches. If you know about the CNEOS 2014-01-08 it is effective for an interstellar meteorite, and it is assumed that you have discovered important information in the history of astronomy.

The paper de recherche qui decrit le project d’expedition est available ici.

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